Κορωνοϊος – Το «μυστήριο» της Αφρικής: Γιατί έχει τα λιγότερα κρούσματα παγκοσμίως

0
104

Δύο μήνες μετά την εμφάνιση των πρώτων κρουσμάτων κορωνοϊού στην Αφρική, η ασθένεια φαίνεται να εξαπλώνεται πιο αργά στην ήπειρο από ότι αλλού.

Ποιοι παράγοντες θα μπορούσαν να είναι πίσω από αυτήν την φαινομενική ανθεκτικότητα;

Τα πρώτα κρούσματα COVID-19 της Αφρικής εντοπίστηκαν στα μέσα Φεβρουαρίου, σήμερα η ήπειρος αναφέρει μόνο 47, 118 περιπτώσεις και 1.843 θανάτους, σε σύγκριση με περισσότερους από 3,6 εκατομμύρια περιπτώσεις και πάνω από 252.102 θανάτους παγκοσμίως.

Στατιστικά, η Αφρική είναι μια διαφορετική περίπτωση.

Η ήπειρος, η οποία φιλοξενεί το 17% του παγκόσμιου πληθυσμού, αντιπροσωπεύει μόνο το 1,1% των περιπτώσεων και το 0,7% των θανάτων. Ακόμα καλύτερα νέα: με περισσότερους από 12.000 ασθενείς που έχουν αναρρώσει ήδη, η Αφρική φαίνεται να είναι πιο ανθεκτική στον κορωναϊό από άλλες ηπείρους.

Αυτό συμβαίνει απλώς και μόνο επειδή η ασθένεια έφτασε αργότερα στην ήπειρο και, όπως δείχνει μια μελέτη της Νοτίου Αφρικής, η αιχμή της νόσου πρόκειται να φτάσει τον Σεπτέμβριο ή είναι άλλοι παράγοντες; 

Διάφορες θεωρίες προσπαθούν να εξηγήσουν αυτό το φαινόμενο: 

Κλίμα

Αυτή είναι η πιο κοινή εξήγηση που δίνεται. Όπως και η γρίπη, ο κορωνοϊός πιστεύεται ότι είναι μια ασθένεια που ευδοκιμεί τους χειμερινούς μήνες και δεν είναι πολύ ανθεκτική στη θερμότητα, τις ξηρές συνθήκες ή το άμεσο ηλιακό φως.
Η θεωρία φαίνεται να επιβεβαιώνεται από το γεγονός ότι οι χώρες που πλήττονται περισσότερο από την πανδημία έχουν μάλλον εύκρατα κλίματα και ότι η πλειονότητα των περιπτώσεων επικεντρώνεται είτε στις μακρινές βόρειες είτε στις νοτιότερες περιοχές της ηπείρου, όπου η θερμότητα και οι ξηρές συνθήκες είναι λιγότερο ακραίες.

Στο ερευνητικό μέτωπο, μια βρετανική μελέτη επιβεβαίωσε ότι οι αναπνευστικές ασθένειες είναι κατά μέσο όρο λιγότερο συχνές σε ζεστές, ξηρές χώρες (επιπλέον, η μόνη σοβαρή επιδημία τύπου SARS που επηρέασε την ήπειρο εμφανίστηκε στο Κέιπ Τάουν μεταξύ 2002 και 2003) και μια έκθεση των ΗΠΑ με ημερομηνία 24 Απριλίου διαπίστωσε ότι ο χρόνος ημίσειας ζωής του ιού, δηλαδή ο χρόνος που απαιτείται για τη μείωση του μολυσματικού δυναμικού του ιού κατά το ήμισυ, μπορεί να μειωθεί από 18 ώρες σε 6 ώρες όταν η θερμοκρασία και η υγρασία αυξάνονται.

Ωστόσο, ερευνητές όπως ο Pierre-Marie Girard, Αντιπρόεδρος Διεθνών Υποθέσεων στο Ινστιτούτο Pasteur, παραμένουν πολύ προσεκτικοί. Τόνισε το γεγονός ότι κατά τη διάρκεια των πειραμάτων vitro παρατήρησε ότι ο κορωνοϊός «πολλαπλασιάζεται χωρίς πρόβλημα στη ζέστη».

Νεανικά δημογραφικά στοιχεία

Ο νεαρός πληθυσμός της Αφρικής είναι η δεύτερη πιο κοινή εξήγηση που δόθηκε. Στις αγγλόφωνες χώρες, υπάρχει ακόμη και ένα σύνθημα γι ‘αυτό: «Ο ιός είναι γέρος και κρύος και η Αφρική είναι νέα και καυτή».

Οι γιατροί επιβεβαίωσαν ότι η πλειονότητα των σοβαρών περιπτώσεων COVID-19 αφορούν άτομα άνω των 60 ετών, κάτι που είναι τύχη για την ήπειρο, δεδομένου ότι η μέση ηλικία του πληθυσμού της είναι 19,4 έτη και ότι το 60% του πληθυσμού είναι κάτω των 25 ετών.

Έχει επίσης επισημανθεί ότι σε μια από τις χώρες που επλήγησαν περισσότερο όπως η Ιταλία, το 23,1% του πληθυσμού είναι άνω των 65 ετών, έναντι του 5% στην Αφρική.

Αυτή η θεωρία υποστηρίζεται ομόφωνα, αλλά οι επιστήμονες την συγκρατούν, υπενθυμίζοντας ότι παρόλο που ο αφρικανικός πληθυσμός είναι νέος, δυστυχώς επηρεάζεται περισσότερο από άλλους από ασθένειες όπως ο HIV και ο υποσιτισμός, οι οποίες μπορούν να κάνουν τους Αφρικανούς πιο ευάλωτους.

Τέλος, ορισμένοι ερευνητές επέστησαν την προσοχή στο γεγονός ότι στην Ευρώπη και τις Ηνωμένες Πολιτείες, οι ηλικιωμένοι συχνά ζουν κοντά ο ένας στον άλλο σε συνταξιοδοτικά σπίτια, γεγονός που προάγει την εξάπλωση του ιού, ενώ στην Αφρική ζουν συχνότερα με την οικογένεια, γεγονός που μπορεί να συμβάλει στην προστασία αυτής της δημογραφικής ηλικίας.
Χαμηλότερη πυκνότητα πληθυσμού

Με εξαίρεση μερικές χώρες όπως η Νότια Αφρική, η Αίγυπτος, το Μαρόκο και η Αλγερία, καθώς και ορισμένες μεγάλες μητροπολιτικές περιοχές, η πυκνότητα του πληθυσμού είναι χαμηλότερη στην Αφρική κατά μέσο όρο από ό, τι σε άλλα μέρη του κόσμου όπου ο κορωνοϊός ήταν ο πιο καταστροφικός, όπως στη Δυτική Ευρώπη και Βόρεια Αμερική. Η Αφρική έχει κατά μέσο όρο 42,5 κατοίκους ανά τετραγωνικό χιλιόμετρο, σε σύγκριση με 207 στην Ιταλία και 275 στο Ηνωμένο Βασίλειο.

Ο Παγκόσμιος Οργανισμός Υγείας (ΠΟΥ) επιβεβαίωσε αυτόν τον θετικό παράγοντα, υπογραμμίζοντας επίσης ότι αυτά τα στοιχεία είναι απλώς ένας μέσος όρος και ότι πόλεις όπως το Λάγος και η Αμπούζα έχουν ρεκόρ πυκνότητας πληθυσμού.

Λιγότερα ταξίδια

Μια άλλη λογική, είναι πως οι Αφρικανοί ταξιδεύουν λιγότερο, κατά μέσο όρο, από τους πληθυσμούς των πιο ανεπτυγμένων χωρών, και ως εκ τούτου οι κίνδυνοι μόλυνσης μειώνονται αναπόφευκτα.

Επιπλέον, μόνο ένα αφρικανικό αεροδρόμιο – εκείνο του Γιοχάνεσμπουργκ – περιλαμβάνεται στη λίστα με τα 50 πιο πολυσύχναστα αεροδρόμια στον κόσμο.

Εμπειρία με επιδημίες

Πολλοί έχουν επισημάνει το γεγονός ότι δεν είναι η πρώτη επιδημία της Αφρικής. Έχει περάσει από έναν αριθμό πιο θανατηφόρων επιδημιών. Για παράδειγμα, Έμπολα.

Το προσωπικό υγειονομικής περίθαλψης, αλλά και οι πληθυσμοί, επομένως, έχουν κάποια εξοικείωση με καταστάσεις κρίσης υγείας, τους έγιναν μαθήματα και εφαρμόζονται «βέλτιστες πρακτικές».

Ορισμένες μέθοδοι ανίχνευσης, απομόνωσης του ασθενούς και προληπτικών μεθόδων που αναπτύχθηκαν κατά τη φροντίδα ασθενών κατά τη διάρκεια προηγούμενων επιδημιών μπορούν να επαναχρησιμοποιηθούν για την καταπολέμηση του κορωνοϊού. Οι αφρικανικές αρχές εξέτασαν επίσης τον κίνδυνο γρηγορότερα από άλλους και εφάρμοσαν πολύ νωρίς το κλείσιμο των συνόρων, καθώς και τα μέτρα κοινωνικής απόστασης και «κλειδώματος».

Όσο για τον ΠΟΥ, αξιωματούχοι υπογράμμισαν ότι μετά τις επιδημίες του Έμπολα στη Δυτική Αφρική, δόθηκε υποστήριξη σε 40 χώρες της ηπείρου για να εκτιμήσουν την ικανότητα ανταπόκρισης. Στη συνέχεια, σε 35 από αυτές τις χώρες χορηγήθηκε οικονομική βοήθεια για τη βελτίωση των συστημάτων υγειονομικής περίθαλψης.

Φυσικά, η κατάσταση δεν είναι καθόλου τέλεια – ειδικά όσον αφορά τα εργαστήρια έρευνας και δοκιμών – αλλά, για τον Δρ. Μουμούνι Κίντα, ο οποίος αντιμετώπισε αρκετές κρίσεις παράλληλα με τη ΜΚΟ Alliance for International Medical Action (ALIMA), «επιδημίες όπως ο Έμπολα μας επέτρεψαν να συσσωρευτεί εμπειρία σχετικά με την επικοινωνία και την ευαισθητοποίηση, τα οποία είναι βασικά σημεία για τη διάσπαση των αλυσίδων μετάδοσης του ιού.

Αποτελεσματική διασυνοριακή συνεργασία

Για ορισμένους Αφρικανούς επιστήμονες, η ήπειρος έχει επίσης το πλεονέκτημα να έχει πραγματική αλληλεγγύη. Όταν μια χώρα δεν διαθέτει μάσκες ή κιτ δοκιμών, οι γειτονικές χώρες με λιγότερες επιπτώσεις είναι πιθανό να τους προμηθεύσουν μαζί σε περίπτωση ανάγκης.

Το Λεσόθο, το οποίο δεν διαθέτει λειτουργικό εργαστήριο, ελέγχει τα δείγματα του στη Νότια Αφρική και το Αφρικανικό Δίκτυο για την Επιτήρηση και την Επιδημιολογία της Γρίπης (ANISE), που χρησιμοποιείται για την αντιμετώπιση του COVID-19, το οποίο συγκεντρώνει επί του παρόντος περισσότερες από 30 χώρες της ηπείρου.

Χωρίς να είναι αφελής αισιόδοξο, στην πραγματικότητα η αλληλεγγύη μερικές φορές φαίνεται να λειτουργεί καλύτερα στα αφρικανικά έθνη απ ‘ό, τι σε άλλες, πιο πλούσιες χώρες, όπου μεγάλα εργαστήρια φρουρούνται ζηλότυπα για τις ανακαλύψεις τους με την ελπίδα ότι θα είναι σε θέση να εμπορευτούν μια θεραπεία ή ένα εμβόλιο. Χαρακτηριστική είναι η προσπάθεια του Προέδρου των ΗΠΑ Ντόναλντ Τραμπ να αποκτήσει την ευρεσιτεχνία των υπό ανάπτυξη φαρμάκων με μοναδικό (οικονομικό) όφελος των Ηνωμένων Πολιτειών.
Σε πολύ πιο τοπική κλίμακα, επισημάνθηκε επίσης ότι ο κοινοτικός τρόπος ζωής πολλών αφρικανικών πληθυσμών διευκολύνει τη διάδοση μηνυμάτων πρόληψης και βοηθά στην ταχύτερη ανίχνευση ασθενών.

Έμμεση προστασία από άλλες θεραπείες

Αυτή η θεωρία έχει προκαλέσει πολλές διαμάχες και ο ΠΟΥ, ιδιαίτερα, είναι πολύ προσεκτικός για αυτήν. Ωστόσο, ορισμένοι γιατροί έχουν παρατηρήσει κάποιες συναρπαστικές συμπτώσεις: υπάρχουν λιγότερες λοιμώξεις από κορωνοϊό στις χώρες που πλήττονται περισσότερο από ελονοσία ή φυματίωση. Το ίδιο ισχύει και για χώρες που εμβολιάζουν μεγάλο μέρος του πληθυσμού τους με Bacillus Calmette-Guérin (BCG).

Το γεγονός ότι οι άνθρωποι έχουν ήδη αναπτύξει ορισμένες ασθένειες τους προστατεύει από το COVID-19; Θα χρειαστεί χρόνος για να αποδειχθεί αυτή η θεωρία, αλλά πολλοί γιατροί πιστεύουν ότι οι θεραπείες κατά της ελονοσίας, όπως η χλωροκίνη, έχουν κάποια αποτελεσματικότητα. Δεδομένου ότι πολλοί άνθρωποι έχουν υποβληθεί σε θεραπεία με αυτά τα φάρμακα στην Αφρική, θα μπορούσε να υπάρξει αντίσταση.

Αυτός είναι εν μέρει ο λόγος για τον οποίο ο Γάλλος καθηγητής Didier Raoult, αλλά και ερευνητικές ομάδες όπως το Drug Discovery and Development Center (H3D) στο Πανεπιστήμιο του Κέιπ Τάουν δίνουν προτεραιότητα στη δοκιμή φαρμάκων κατά της ελονοσίας.

Ο ΠΟΥ έχει επικρίνει αυτήν την προσέγγιση, επισημαίνοντας ότι ορισμένες χώρες όπως η Μπουρκίνα Φάσο, η Νιγηρία και η Σενεγάλη, όπου η ελονοσία έχει πληγεί, δεν έχουν απαλλαγεί από τον ιό.

Η οργανισμός προειδοποιεί επίσης εκείνους που πιστεύουν ότι το εμβόλιο της πνευμονίας μπορεί να τους προστατεύσει, αλλά ενθαρρύνει, από την άλλη πλευρά, τους ανθρώπους να κάνουν το εμβόλιο γρίπης όπου είναι δυνατόν, καθώς τα συμπτώματα της γρίπης είναι αρκετά παρόμοια με αυτά του COVID-19.

«Γενετική» ανοσία

Και τι γίνεται αν οι Αφρικανοί προστατεύονται από το DNA τους το οποίο, για έναν λόγο που δεν έχει ακόμη καθοριστεί, είναι καλύτερο σε θέση να αντέξει τον κορωνοϊό; Η θεωρία δεν έχει αποκομίσει ομόφωνη υποστήριξη – στο Ινστιτούτο Pasteur, ο Girard «δεν καταλαβαίνει πραγματικά γιατί» θα υπήρχε μια τέτοια ιδιαιτερότητα – και θα χρειαστεί χρόνος για να διερευνηθεί.

Ο καθηγητής Christian Happi, ένας εμπειρογνώμονας εθνικής και γονιδιωματικής του Καμερούν που μοιράζει το χρόνο του μεταξύ του Πανεπιστημίου του Χάρβαρντ και της Νιγηρίας, δεν αποκλείει εντελώς τη πιθανότητα αυτή: «Οι Αφρικανοί εκτίθενται σε πολλές ασθένειες, επομένως είναι πιθανό ότι το σώμα τους αντιδρά καλύτερα. Πρέπει να βρούμε τα αντισώματα για να το επιβεβαιώσουμε, αλλά είναι δυνατόν. Μετά τον Έμπολα, παρατηρήσαμε ότι πολλοί άνθρωποι στη Νιγηρία εκτέθηκαν στην ασθένεια αλλά ποτέ δεν την εμφάνισαν. “

Μια ιική μετάλλαξη

Αυτή η ιδέα σχετίζεται στενά με την προηγούμενη: δεδομένου ότι σήμερα φαίνεται ότι πολλά διαφορετικά στελέχη του COVID-19 (έως και οκτώ διαφορετικοί τύποι) κυκλοφορούν παγκοσμίως, τότε ίσως το στέλεχος που υπάρχει στην Αφρική είναι λιγότερο επιθετικό.

Αυτό θα εξηγούσε επίσης το γεγονός ότι φαίνεται να υπάρχουν περισσότερες ασυμπτωματικές περιπτώσεις στην ήπειρο από ό, τι αλλού. Η θεωρία παραμένει τολμηρή στο βαθμό που ο ιός εισήλθε στην Αφρική μέσω ασθενών που τον έπιασαν εκτός της ηπείρου.
Μετάλλαξε ο ιός μετά την άφιξή του; Ο ΠΟΥ δεν απέκλεισε την ιδέα αυτή, αλλά τονίζει ότι για να την αποδείξει, πρέπει να διεξαχθεί μια αλληλουχία ολόκληρου του γονιδιώματος του COVID-19 (η οποία βρίσκεται σε εξέλιξη).

Καλύτερες μάσκες

Κατά την εξέταση των συγκεκριμένων χαρακτηριστικών που θα μπορούσαν να δώσουν στην Αφρική ένα πλεονέκτημα, ο Matshidiso Moeti, περιφερειακός διευθυντής της ΠΟΥ για την Αφρική, υπογράμμισε το γεγονός ότι η ήπειρος «έχει μια πολύ ενεργή και εξειδικευμένη βιομηχανία κλωστοϋφαντουργίας», ιδίως στη Μπραζαβίλ, όπου βρίσκεται το περιφερειακό γραφείο του οργανισμού για την Αφρική.

Αυτή η ιδιαιτερότητα επιτρέπει ίσως στον πληθυσμό να επωφεληθεί από περισσότερες και καλύτερης ποιότητας μάσκες υφασμάτων από ότι σε ορισμένες πλούσιες χώρες όπου οι ελλείψεις είναι ο κανόνας.

Κατώτατη γραμμή: 

Οι επιστήμονες τονίζουν ότι αυτό που είναι πιθανό πίσω από το χαμηλό φορτίο της ηπείρου είναι, πρώτα απ ‘όλα, το γεγονός ότι οι περισσότερες χώρες εφάρμοσαν δρακόντεια προστατευτικά μέτρα πολύ νωρίς.
Μια άλλη πιθανή εξήγηση είναι το γεγονός ότι η ασθένεια επηρέασε πρώτα τους ταξιδιώτες. Γενικά καλύτερα ενημερωμένοι από τον μέσο πολίτη και συνήθως ζουν σε πόλεις, οι πρώτες περιπτώσεις ήταν πιο εύκολο να εντοπιστούν από ό, τι σε άλλες επιδημίες.
Ωστόσο, το χαμηλό φορτίο συνεχίζει να εκπλήσσει, όπως σχολίασε η Francine Ntoumi, βιολόγος του Κονγκό: «Σε ορισμένες χώρες της ηπείρου, οι άνθρωποι τρώνε νυχτερίδες και ζουν o ένας πάνω στον άλλο… στην πραγματικότητα, όλες οι συνθήκες μαζεμένες για μια καταστροφή, αλλά δεν έχουμε δει κάτι τέτοιο να συμβαίνει. »
Εναπόκειται στους επιστήμονες να μάθουν γιατί, είπε.

Πηγή: The africa report

Πηγή: skai.gr